Ácido fólico para un bebé saludable

Ácido fólico para un bebé saludable

¿Qué es el ácido fólico?

El ácido fólico, o folato, es una vitamina B. La palabra folato viene de folium, que en latín significa hoja. El folato se encuentra naturalmente en los alimentos, particularmente en los vegetales de hojas verdes oscuras, mientras que el ácido fólico es la forma sintética del folato que se suministra a través de los multivitamínicos y alimentos fortificados con ácido fólico. Los investigadores descubrieron la importancia del folato para prevenir la anemia hace unos 70 años, pero solo hace unos años que se conoce la relación entre la deficiencia de folato y ciertos defectos de nacimiento.

¿Por qué es importante el ácido fólico?

La mayoría de la gente ha oído hablar de la importancia del ácido fólico para las mujeres durante sus años fértiles. Pero, ¿a qué se debe todo esto? Obtener una cantidad suficiente de ácido fólico puede reducir el riesgo de los defectos del tubo neural (“NTD”, por su sigla en inglés) y también puede reducir el riesgo de otros defectos de nacimiento graves del cerebro y la médula espinal. No obstante, el ácido fólico solo ayuda si usted lo toma antes de quedar embarazada y durante las primeras semanas del embarazo.

¿Cuál es el papel del ácido fólico para prevenir los defectos de nacimiento?

Hay un período crítico del desarrollo fetal que se da durante las primeras semanas del embarazo, a menudo, antes de que la mujer sepa que está embarazada.

Ilustración de un embrión humano a las 4 semanas.

Una de las primeras estructuras que se forman es el tubo neural. Esta estructura es plana en un principio, pero se convierte en un tubo solo un mes después de la concepción para convertirse en el cerebro y la médula espinal.

Sin suficiente ácido fólico, las células de esta estructura no pueden funcionar ni crecer adecuadamente y el tubo no se cierra. La columna, el cráneo y el cerebro pueden verse afectados por anomalías que modifican su estado cerrado o abierto normal.

Illustration of three different degrees of spina bifida

Dos de los tipos más comunes de defectos del tubo neural son la espina bífida y la anencefalia. La espina bífida es una afección en la que una parte de la médula espinal y las estructuras circundantes se desarrollan fuera, ,en lugar de dentro, del cuerpo. La anencefalia es una afección en la que el cerebro y los huesos del cráneo no se forman correctamente y eso hace que haya partes del cerebro que faltan.

Los investigadores han descubierto que el riesgo de que el bebé tenga defectos del tubo neural se reduce significativamente si una mujer obtiene dosis adicionales de ácido fólico además de una dieta saludable antes del embarazo y durante el primer mes del embarazo.

¿Cuáles son las fuentes de ácido fólico?

El folato se encuentra naturalmente en muchos alimentos, tales como los vegetales de hojas verdes oscuras, las legumbres (frijoles y chícharos [arvejas] secos), los cítricos (naranjas), las bananas (plátanos), los melones y la mayoría de las fresas, pero no suele ser suficiente. Para ayudar a que las mujeres tengan la cantidad que necesitan, la FDA (Administración de Alimentos y Medicamentos de Estados Unidos) exige que se agregue ácido fólico a los productos enriquecidos, tales como los panes, los cereales para el desayuno, las pastas, el arroz y otros granos.

Un bebé que está creciendo necesita folato para producir células nuevas saludables, y para hacer ADN y ARN (material genético), que son bloques constituyentes de las células. El folato también es esencial para formar los glóbulos rojos normales y ciertos aminoácidos. Son funciones vitales durante el embarazo y la infancia, momento en que las células se dividen y crecen rápidamente.

¿Qué cantidad de ácido fólico se recomienda para las mujeres en edad fértil?

Las mujeres que puedan quedar embarazadas deberían tomar un suplemento con 400 mcg de ácido fólico. Para ayudar a reducir su riesgo, tome el suplemento de ácido fólico además de comer alimentos naturalmente ricos en folato y aquellos fortificados con ácido fólico. Dado que algunas mujeres necesitarán ácido fólico adicional, es importante que hable con su proveedor de atención médica acerca de la cantidad que es adecuada para usted.